Longest NH of India:  अलीकडे देशात रस्त्यांचा (roads) झपाट्याने विकास झाला आहे. कोणत्याही देशाच्या विकासात रस्ते महत्त्वाची भूमिका बजावतात.

त्यामुळेच देशातील अनेक शहरांना जोडण्यासाठी महामार्ग  (Highways) आणि एक्सप्रेसवेजचे (Expressways) जाळे विणले जात आहे. देशातील सर्वात लांब एक्स्प्रेस वे दिल्ली ते मुंबई (Delhi and Mumbai) दरम्यान बांधला जात आहे. त्याची लांबी 1350 किमी आहे आणि हा जगातील सर्वात लांब एक्सप्रेसवे मानला जातो.

पण देशातील सर्वात लांब राष्ट्रीय महामार्गाची लांबी यापेक्षा जवळपास तिप्पट आहे. आम्ही NH-44 बद्दल बोलत आहोत. हे जम्मू-काश्मीरमधील श्रीनगर पासून सुरू होते आणि तामिळनाडूमधील कन्याकुमारीला जोडते. त्याची लांबी सुमारे 3,745 किमी आहे. हे देशाच्या उत्तरेकडील टोकाला दक्षिणेकडील टोकाशी जोडते. पूर्वी ते NH-7 म्हणून ओळखले जात होते.

हा महामार्ग देशातील 21 प्रमुख शहरांना जोडतो. NH-44 देशातील 11 राज्यांमधून जाते. यामध्ये जम्मू-काश्मीर, पंजाब, हरियाणा, दिल्ली, उत्तर प्रदेश, मध्य प्रदेश, महाराष्ट्र, तेलंगणा, आंध्र प्रदेश, कर्नाटक आणि तामिळनाडू या राज्यांचा समावेश आहे. अशाप्रकारे, हा देशातील सर्वात लांब महामार्ग तर आहेच, परंतु त्यावरून गेल्याने तुम्हाला भारतातील समृद्ध सांस्कृतिक विविधतेची झलक मिळते. या महामार्गावरून जाताना तुम्हाला बर्फाच्छादित पर्वत, कुरण, सुंदर तलाव आणि विहंगम दृश्ये पाहायला मिळतात.

हा रस्ता सामरिकदृष्ट्या अत्यंत महत्त्वाचा असून पाकिस्तानला लागून असलेल्या अनेक भागातून जातो. त्यामुळेच पाकिस्तानकडून होणाऱ्या हालचालींवर बारीक नजर असते. राष्ट्रीय महामार्ग 44 पठाणकोटमधून उधमपूर, अनंतनाग, श्रीनगर आणि उरीपर्यंत जातो. पंजाबमधून जम्मू-काश्मीरला जाणाऱ्या या महामार्गापासून पाकिस्तानची सीमा फार दूर नाही. काही भागात पाकिस्तानची सीमा केवळ सहा किलोमीटर अंतरावर आहे. या कारणास्तव पठाणकोट-जम्मू महामार्गावर भारतीय लष्कराची नेहमीच पाळत असते. प्रत्येक मोसमात चोवीस तास काटेकोरपणे निरीक्षण केले जाते.

या महामार्गाचा सर्वात मोठा भाग तामिळनाडूमध्ये आहे. या दक्षिणेकडील राज्यात NH-44 चा 627 किमी लांबीचा भाग आहे. हे मध्य प्रदेशात 504 किमी, तेलंगणात 504 किमी, जम्मू आणि काश्मीरमध्ये 304 किमी आणि आंध्र प्रदेशमध्ये 250 किमी व्यापते.

त्याचप्रमाणे त्याचे 232 किमी महाराष्ट्रात, 189 किमी उत्तर प्रदेशात, 184 किमी हरियाणामध्ये, 150 किमी कर्नाटकात आणि 278 किमी पंजाबमध्ये आहे. देशातील अनेक महत्त्वाच्या शहरांमधून त्याचा उगम होतो. यामध्ये श्रीनगर, जम्मू, पठाणकोट, जालंधर, लुधियाना, अंबाला, कर्नाल, दिल्ली, आग्रा, ग्वाल्हेर, झाशी, नागपूर, हैदराबाद, बंगलोर, धर्मपुरी, सालेम, करूर, मदुराई, तिरुनेलवेली आणि कन्याकुमारी यांचा समावेश आहे.

श्रीनगरपासून सुरुवात
हा महामार्ग जम्मू-काश्मीरची राजधानी श्रीनगरपासून सुरू होतो. तिथून ती उधमपूर आणि अनंतनागमधून जाते. पंजाबमध्ये ते पठाणकोट, लुधियाना आणि जालंधर यांना जोडते. यानंतर हरियाणामार्गे उत्तर प्रदेशात येते. उत्तर प्रदेशात ती आग्रा आणि मथुरा मधून जाते.

त्याचा पुढचा थांबा मध्य प्रदेशातील ग्वाल्हेर आहे. मध्य प्रदेशानंतर त्याचे पुढचे ठिकाण महाराष्ट्रातील नागपूर आहे. त्यानंतर ते तेलंगणातील आदिलाबाद आणि आंध्र प्रदेशातील कुर्नूलमधून जाते. त्यानंतर कर्नाटकची राजधानी बंगळुरू मार्ग तामिळनाडूला जाते. मंदिरांचे शहर असलेल्या मदुराई नंतर ते कन्याकुमारी येथे पोहोचते.

देशातील राष्ट्रीय महामार्गांच्या विकास आणि देखभालीसाठी भारतीय राष्ट्रीय महामार्ग प्राधिकरण जबाबदार आहे. हे रस्ते वाहतूक आणि महामार्ग मंत्रालयाच्या अंतर्गत भारत सरकारचे एक उपक्रम आहे. राष्ट्रीय महामार्गांचा विकास, देखभाल आणि व्यवस्थापन हे त्याचे कार्य आहे. त्याची स्थापना 1988 मध्ये झाली.

देशातील रस्ते वेगाने विकसित करणे हे त्याचे ध्येय होते. भारतातील राष्ट्रीय महामार्गांचे (NH) जाळे विणलेले आहे. देशातील या रस्त्यांची एकूण लांबी सुमारे 66 लाख किमी आहे. मात्र या महामार्गांची लांबी सुमारे दोन टक्के आहे. मात्र, देशाच्या एकूण वाहतुकीपैकी 40 टक्के वाहतूक त्यांच्यावर आहे. या महामार्गांना सहज ओळखता यावे यासाठी त्यांना क्रमांक देण्यात आले आहेत.